Cuando Texas se congela, es hora de sentarse y prestar atención. No es tan diferente de la ebullición de California durante el verano pasado y que estableció temperaturas récord. Pero la realidad es que ese clima se ha convertido en la “nueva normalidad” y la semana que viene, fácilmente podría ser Nueva Inglaterra la que sufrirá.

De hecho, lo que Texas nos enseña es que no es prudente depender de una sola fuente de energía. Y es igualmente estúpido politizar tales eventos, culpar a los combustibles fósiles o la energía renovable por lo que solían ser eventos raros pero que ahora son “rutinarios”. Texas se congeló. Y al hacerlo, falló su infraestructura, que involucra el suministro de gas natural y los ductos para transportarlo. Las turbinas eólicas, que deben acondicionarse para el invierno, también se cierran.

Pero muchos residentes pudieron mantenerse calientes y mantener sus luces encendidas usando tanques de propano, una fuente de energía que es más limpia que el combustible diesel pero que no depende de la red para llegar a sus hogares. Es denso, de fácil acceso y fácil de transportar. Para ser claros, no es una fuente de combustible “justo a tiempo” que se activa cuando se corta la electricidad. Se almacena en todo, desde botes de 20 libras hasta tanques grandes que harán funcionar electrodomésticos o generadores domésticos durante períodos prolongados. Y cuando los clientes se agotan, a menudo se les entrega en camión.

“Gracias a este tipo de eventos climáticos, experimentaremos huracanes, vientos de derecha, inundaciones, tornados y frío extremo con mayor frecuencia”, dijo a este escritor Tucker Perkins, director del Propane Education & Research Council. “Esta semana nos ha demostrado que el complejo energético es muy complejo. La demanda varía tanto que un combustible nunca es la solución. Además, la energía limpia como el propano acelera el movimiento hacia la descarbonización ”.

En cuanto a Texas, alrededor del 52% de su electricidad proviene del gas natural, mientras que el 23% proviene de energías renovables, dice el Departamento de Energía de EE. UU. El carbón aporta el 17% y la nuclear el 8%. Texas también es poco común porque su sistema de red está en gran parte aislado, no puede obtener nuevos suministros de otras áreas del país. Las temperaturas bajo cero han provocado cortes de electricidad para 4 millones de personas.

El vórtice polar en 2013 y 2014 parece historia antigua. En aquel entonces, la industria del propano no estaba preparada para dar un paso al frente cuando se apagaron las luces. La gente viajaba largas distancias y esperaba en largas filas mientras pagaba precios exorbitantes por el combustible. Pero hoy, eso ha cambiado. Y aunque las entregas de propano se hicieron difíciles debido a las carreteras sin arar, muchos clientes almacenaron el combustible, que costaba 2,50 dólares el galón.

Mientras tanto, los generadores de propano respaldan el 90% de todas las torres de telefonía celular. Y en los hogares, tienen tanques de propano que alimentan generadores montados permanentemente. El objetivo a cinco años es hacer funcionar generadores distribuidos más grandes que utilicen propano. “Tenemos un uso máximo de energía”, dice Perkins. “Luego traemos las formas de energía más sucias para satisfacer esta necesidad: petróleo y carbón. Tenemos que mantener el enfoque en reducir nuestra huella de carbono. Cuanto más propano usemos, mejor seremos para acelerar la descarbonización “.

La prueba

Esos eventos climáticos extremos han roto la base de la vida económica: la confiabilidad de la red eléctrica. Pero con casi seis millones de millas de líneas eléctricas, muchas cosas pueden salir mal, especialmente porque la mayoría de las casas están mal preparadas para cortes sostenidos y no tienen más que linternas.

Tomemos como ejemplo la ola de calor y los incendios forestales de California el verano pasado: el estado se ha preparado para los incendios forestales utilizando “apagones planificados”, que es diferente de los “apagones continuos” que Texas está utilizando para defenderse. Los críticos de las leyes ambientales y energéticas progresistas de California dirán que los problemas son el resultado de su rechazo a los combustibles fósiles y su dependencia de la energía renovable.

Pero el objetivo de California es combatir el cambio climático utilizando combustibles limpios y económicos. En lugar de usar combustible diésel sucio, los legisladores buscan “recursos energéticos distribuidos”. Es decir, más clientes están utilizando paneles solares en la azotea más baterías que están conectadas a microrredes localizadas. Es una forma de aliviar el estrés en la red principal mientras se usa energía limpia y se garantiza la confiabilidad. Es una solución práctica, dado que el precio de la energía eólica y solar está cayendo vertiginosamente, lo que las convierte en una alternativa de bajo costo a otros combustibles.

El gas natural jugará un papel clave: encenderse instantáneamente cuando el clima no lo permita. Pero esa solución conduce a mayores emisiones de carbono. Y es por eso que California se centra en los recursos energéticos distribuidos, especialmente a nivel comunitario.

Pero Perkins, de la asociación de propano, enfatiza que el propano es limpio, abundante y práctico, y puede alimentar todo, desde chimeneas hasta estufas y hornos hasta generadores en las casas. Incluso se usó para descongelar tuberías de agua en Texas. Al mismo tiempo, el propano se puede almacenar en tanques durante períodos prolongados y se repone fácilmente. Y no requiere bombas alimentadas por la red para funcionar. Algunos de los principales proveedores de propano en la actualidad son Amerigas Partners LP Daigal Oil Company, Ferrel Gas Parnerts, LP, Suburban Propane Partners, Star Group LP. Y UGI Corporation.

“Es apropiado usar gas natural cuando está disponible para usted”, dice Perkins. “Pero si no tiene acceso a él, y millones no lo tienen, entonces es apropiado usar propano. Todo el mundo tiene acceso al propano porque se encuentra en los 50 estados. El propano realiza las mismas funciones que el gas natural, pero no depende de los gasoductos. El propano se almacena tan fácilmente como un líquido. Se mueve fácilmente en camiones o vagones. Es más versátil “.

La historia de Texas no es infrecuente. Los apagones y la escasez de gas natural son la norma, dado que los eventos climáticos extremos son más comunes. Si bien la descarbonización es el objetivo final, mantener la confiabilidad de la red es el objetivo inmediato. Y los defensores del propano quieren un lugar en la mesa, diciendo que su combustible logra ambos objetivos, tal como lo ha demostrado en Texas.

Fuente Forbes